从航天飞机到未来的航天器
迟暮英雄PK太空新贵


文章出自:博物 2006年第08期 作者: 士元 任超 

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今年7月,“发现”号航天飞机再一次“幸运地”平安归来了。而叱咤太空三十年的航天飞机不久后就要迎来光荣谢幕的时刻。等着接班的新一代航天器已经羽翼丰满,呼之欲出,在它们粉墨登场之前,《博物》带你一窥明日航天新星的法宝与丰姿。在它们面前,老将航天飞机应该乐于扮演陪衬红花的绿叶。

经历了在茫茫宇宙中13天的漫长旅行,7月17日上午9时14分(美国东部时间),“发现”号航天飞机在位于佛罗里达州的肯尼迪航天中心平安降落,所有担心它安全的人们终于松了一口气,这种如释重负的感觉甚至比成功的喜悦还要强烈。

的确,“发现”号和其他航天飞机一样,总是被无数问题困扰,重返太空的过程也一波三折,不禁让人对航天飞机这种宇宙交通工具的未来忧心忡忡。看来,航天飞机光荣引退、让位于新一代航天器的时候就要到来了。正在紧张研发中的CEV(乘员探索飞行器)和“Kliper(快船)”号载人飞船被称作航天飞机的接班人,马上就要在未来的宇宙空间大展身手。而“发现号”的这次飞行,或许就是这位迟暮英雄的“谢幕演出”了。

太空“大跃进”

上世纪70年代,美苏冷战正酣。外太空,这片人类文明的处女地,成为两个超级大国比拼实力的“竞技场”。不断升级的太空竞赛对航天技术的要求越来越高,使当时的航天器在功能上捉襟见肘:一次性运载火箭昂贵而不实用,载人飞船不仅运载能力小,危险性也很大。

于是,在政治形势的催生之下,为了满足未来大型空间站的需求,美国开始致力研制起全新的载人航天运输器——航天飞机。

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