白蚁社会
既是拆迁队,又是施工队


文章出自:博物 2015年第03期 作者: 冉浩 

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古谚“千里之堤毁于蚁穴”,里面的“蚁”指的不是蚂蚁,而是白蚁。尽管名字里有个蚁字,也跟蚂蚁一样高度依赖群体生活,但白蚁其实是一类跟蚂蚁完全不同的昆虫,白蚁社会的运行规则也跟蚂蚁社会有不小的差别。
白蚁群中的大多数是工蚁、兵蚁,雌雄兼有。摄影/唐志远

白蚁蚂蚁 并非亲戚

顾名思义,白蚁的身体大多呈白色或淡灰黄色,工蚁外表也和蚂蚁颇为相似。但稍加观察,就会发现白蚁工蚁的体型要胖得多,尤其是没有蚂蚁的“小蛮腰”,胸腹部之间由一个个宽宽的体节连接起来。白蚁的表皮不像蚂蚁那般坚硬,腹部软乎乎的,爬行动作也不如蚂蚁敏捷—在自然界的各路捕食者眼中,白蚁是比蚂蚁更好抓、更好消化的食物,蛋白质含量远超牛肉,甚至昆虫学家都看好用白蚁解决人类粮食问题。

不过在对着白蚁流口水之前,最好先了解一下它们的家世。白蚁跟蚂蚁并不是亲戚,蚂蚁在白垩纪由蜂类演化而来,而白蚁至少在更早的侏罗纪就已经出现,并且来自一个更古老的家族—2007年,昆虫学界撤销了原本由白蚁专属的“等翅目”,把白蚁家族一股脑儿划进了蟑螂所在的“蜚蠊目”当中。也可以说,今天的所有白蚁,都是一类过着高度群居生活的蟑螂,跟小强是一家!(怎么样,你还觉得它们美味吗……)祖先的差别,不妨碍白蚁和蚂蚁在演化中形成了类似的社会结构,这就是生物学上的“趋同演化”。

白蚁蚁后的腹部极为膨大,与身旁的工蚁相比如同巨人(图1)。
但蚁后“婚前”却是长翅膀的窈窕美女(图2),纱裙般的两对翅膀长度相等,因此白蚁过去被昆虫学家单独列为“等翅目”。
白蚁当中有一类奇特的“象白蚁”,其兵蚁没有发达双颚,却在额前具有管状的“象鼻”结构。这是它们的化学武器,能喷射出刺激性的黏稠分泌物,兼具烧灼和粘住敌人的双重杀伤效果。摄影/刘彦鸣
白蚁是不完全变态昆虫,蚁群当中的若虫除了体色较浅,相貌和体色较深的成虫差不多,长到一定程度就不需要喂养,而是和成虫一起为蚁群尽职工作。

男女搭配 童工上岗

然而大自然没有完全相同的作品,白蚁的社会组成,有好几个地方不同于蚂蚁:首先是白蚁的成熟蚁后个头特别大,腹部比蚂蚁蚁后臃肿得多,几乎没法自己爬行,成了纯粹的产卵机器。白蚁的雄蚁也不是交配完就挂掉的短命鬼,而是会有一只跟蚁后结为长久夫妻,一同生活,号称“蚁王”。蚁王体型比普通工蚁肥大得多,但远没有蚁后那么臃肿。许多种类的白蚁群中,还有一些未完全成熟的生殖蚁,如果蚁后、蚁王遭遇不测可以随时顶替。

蚂蚁的工蚁都是雌性,白蚁的工蚁却是雌雄兼有,只是同样不能生育后代。所有种类的白蚁,都拥有自己的职业军队—兵蚁,这些男女战士要对付的宿命之敌就是蚂蚁。白蚁是素食者,而许多蚂蚁都是食肉强盗,总把白蚁作为食物来源,白蚁不得不奋起保家卫国……另外,白蚁的生命周期属于“不完全变态”,经由卵、若虫发育到成虫。与蚂蚁社会相比,白蚁社会中没有一堆只会嗷嗷待哺的幼虫、不吃不动不闻身边事的蛹,而是有大量“童工”可以帮忙:破卵而出的白蚁若虫个头虽小,但肢体功能与成虫无异,往往在成年前就开始走上社会岗位,在巢穴中担任力所能及的工作。有些干脆在若虫阶段,就停止了生长。

责任编辑 / 董子凡 

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