大地懒,史前南美第一兽


文章出自:博物 2016年第08期 作者: 江泓 

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在史前的哺乳动物中不乏巨兽,但有一种古兽却集合了多种动物的特征:大象的体型、长颈鹿的身高、比棕熊更密实的毛发、比大猩猩更强壮的手臂,还有镰刀龙般的巨爪……它并非奇幻小说中的怪物,它是大名鼎鼎的大地懒。
距今10万年前的一天,南美洲的大平原上骄阳似火,一群刃齿虎趴在树荫下休息。不知何时,一阵低吼惊扰了它们,一头大地懒缓步朝树丛走来。刃齿虎们懒洋洋地站起来,呲着长牙,纷纷摆出攻击的姿势……然而大地懒毫不在意,它立起身子,4米多的高度让这群“兽中之王”也只有仰视的份儿。对峙片刻后,刃齿虎们只好认输,转身离开。大地懒则不慌不忙地伸出巨爪拉低一根树枝,用长长的舌头把嫩叶卷进嘴里。

怪兽开创新时代

1796年初,一副神秘动物骨架的素描图被送到了巴黎的法国国家科学院。在这座大革命后刚刚重组的法国最高科研机构里,有一位年方27岁的学术新星乔治·居维叶,他被图中的奇怪骨架深深吸引了。

居维叶拿到的素描图,出自一位西班牙学者之手,他在阿根廷的一处河岸边发现了这些化石骨骼。这显然是个科学界未知的新物种,手头又没有实物,但年轻有为的居维叶自有妙招—他发现,凡是分类上接近的动物,骨骼和牙齿都很相似。因此只要用几块骨头、几颗牙齿,就能给动物分类,甚至复原出整个动物活着时的样子。这招被居维叶称为“比较解剖学”,他经过一番比对,发现这个大怪兽的骨头,跟美洲热带雨林里的树懒十分相像,只是体型大了将近1000倍!

在验明正身之后,居维叶将它命名为大地懒,其拉丁文学名的意思就是“巨大的野兽”。他起初以为,大地懒也会像今天的树懒一样爬到树上,然而化石的庞大体积让他打消了这个想法。最后居维叶把大地懒复原为一种身躯粗大、四足行走、身披长毛的巨兽,偶尔还能用两条后腿立起身子。今天看来,居维叶在200多年前对大地懒的复原竟然基本靠谱,大师就是大师!

根据居维叶的复原所绘制的大地懒骨架(图2),与现代化石装架基本没有太大区别(图1),而居维叶当年其实连化石实物都没有见过。

由于当时人们还不知道恐龙的存在,不同于任何现存动物的大地懒,在科学界引起了轰动。在大地懒之后,居维叶又研究了猛犸象、剑齿虎等多种史前古兽的化石,最终提出了一项大胆的理论:物种并非万世不灭,在很久以前地球上曾经有很多动物生存过、灭绝过。尽管居维叶仍然用《圣经》来解释物种灭绝,但正是他的研究开创了古生物学这门学科,使科学家们开始探索史前地球的生命世界。

责任编辑 / 董子凡 

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