水母大爆发
古老生物的神秘警示


文章出自:中国国家地理 2012年第03期 作者: 秦昭 

标签: 化学地理   生物地理   

当地球上的一个又一个古老生物物种在我们的眼前消失灭绝,或需要人们竭力地抢救和保护的时候,有一种在地球上已经存在了五六亿年、甚至比恐龙还要古老的生物物种——水母却在地球各处的海洋大暴发,引起人类一片告急的惊呼。
百万水母集群漂流
这一大片蓝色的水母给人一种水母“暴发”的错觉。事实上,这是水母的近亲“帆水母”(By-the-wind Sailors)。帆水母长着像风帆一样的身体结构——一个充气的帆状浮囊,浮囊下方生长着摄食和消化器官。从名字可以得知,帆水母是借助风力而行走的。它们生长在全球各地的温暖海水中,每只长度不超过10厘米的帆水母会结成100公里宽的大群随海流漂行,所以也有人说它们是暖流指示物种,哪里有它们,意味着哪里出现了暖洋流。有时候人们会在海滩上发现上百万只搁浅的帆水母,它们是被海浪留下的,这种情况并非每年都有,科学家们正在研究帆水母的出现与环境因素之间的联系。这张照片拍摄于美国西海岸。摄影/Brandon Cole

水母是胶质浮游动物的一大类群,它有个拉丁文的学名——美杜莎。美杜莎其实是希腊神话里的蛇发三女妖之一,她头上美丽的金发是无数条曲屈盘卷的毒蛇,任何胆敢爱上蛇发女妖的人只要看到她们的面目就会立即变成石头。18世纪,瑞典科学家卡尔•冯•林纳第一次把蛇发女妖美杜莎的名字给了同样拥有柔软无骨的身体和有毒刺触手的水母。

在海边和水族馆里,人们习惯把那些身体透明柔软、精灵般地在水里漂动的动物都叫做水母,而科学家对水母的定义却很严格。真正的成年水母要有钟形的身体和带毒刺的触手,还要有刺胞类动物的生命特征。水母和类水母生物的身体里95%以上是水,它们无心无脑无血,只有最初级的神经细胞和简单的消化管。对于普通人来说,水母简直就是一个会蜇人的海水包儿。

水母的繁殖至今仍是个谜

但是这种结构简单得微不足道的生物已经在地球上生存了5亿年。比它们更晚出现的恐龙早已在地球上灭绝变成了化石,而水母却历经地球上无数的冰河、地震、火山爆发和沧海桑田而顽强地生存至今。它们透明简单、若有若无的身体就是几亿年漫长进化的结果。

在天敌和猎物的面前,水母不用隐蔽和躲藏,完全透明的身体就是它们最好的伪装。简单之极的生物结构和对海水的高度亲和力让水母可以适应几乎任何海洋环境而生存。从赤道附近的加勒比海到极地的冰洋,从世界各地的浅海湾到大洋深深的海底,没有哪里能让水母却步,甚至在太平洋8000多米深的海底火山口源源流出的热岩浆流旁边,水母也依然生存。科学家们还发现,在地球海洋各处的生命禁区里,所有的生物都在高压、寒冷、无氧和绝对黑暗的环境里无法生存,只有水母在那里若无其事地漂荡。

责任编辑 / 刘晶  图片编辑 / 吴敬 

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