曾经点亮黑夜


文章出自:博物 2014年第03期 作者: 花蚀 

标签: 自然地理   动物世界   

在21世纪的我们看来,蜡烛是个陈旧的老古董,只在生日蛋糕上、烛光晚宴里或者停电时才会露面。然而,今天以石蜡为原料的蜡烛,其实只比电灯早发明了半个世纪。在那之前,照亮黑夜的主要功臣,是地球上最大的动物—鲸。

人类求光明,鲸族陷黑暗

如果读过美国作家梅尔维尔的名著《白鲸》,你一定会对19世纪前期的捕鲸业印象深刻—那是个传奇而血腥的“纯爷们”行业。在当时以及更早的几百年里,捕鲸者们扬帆出海,远航寻鲸,他们的收获则事关全社会的生活:捕鲸主要是为了鲸身上的油脂,而鲸油的最大用途就是制造蜡烛、灯油。

猪牛羊身上也有油,为何舍近求远?原来,经过提炼的鲸油,常温下不会融化,燃烧时基本没有异味、浓烟,火焰明亮,几乎是当时最理想的照明材料。在《白鲸》写作的年代,美国人口不过2000多万,却一度有7万人从事捕鲸业!当时那些脍炙人口的文学名著、划时代的科学发现,往往都是在鲸油烛光的照耀下完成的。

鲸分两大家族,其中“须鲸”包括蓝鲸、露脊鲸、座头鲸等大个子,它们口中无牙,以鲸须过滤小鱼小虾为食。一头成年须鲸能提供几十吨油,鲸须还可用作妇女长裙的裙撑,因而成了捕鲸船的主要目标。

但更让捕鲸者疯狂的,是“齿鲸”中的最大者—抹香鲸。它们除了鲸油,大脑袋里还有珍贵的蜡状“鲸脑油”,又称鲸蜡,这是它们体内自带“回声定位导航”的一部分。在当时,鲸蜡只用于制作最高档的蜡烛,或者昂贵的药剂、油膏,甚至国王加冕时抹的头油。另外如果幸运,还能在抹香鲸体内找到价值连城的肠道结石—“龙涎香”。

责任编辑 / 董子凡 

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