宇宙大撞车
合并中的星系


文章出自:博物 2006年第11期 作者: 张超 

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在交通拥挤的公路上,两辆汽车不小心“KISS”一下是在所难免的,不过你能想象在宇宙中也会发生这样的事情么。最近,哈勃望远镜传回了一张宇宙中“超级交通事故”的照片:“天线星系大相撞”。

最美的焰火表演

这场超级大碰撞开始于大约5亿年前,距离地球只有大约6300万光年。从哈勃发回的这张照片中,我们可以看到这场宇宙最壮丽的焰火表演:两个原来星系的核心闪耀着橘黄色的耀眼光芒,那里面充满了不计其数的老年恒星。那些呈块状和纤维状的棕褐色区域是原来星系中存在的星际尘埃。在这张照片上最令人注目的莫过于这些宝石般璀璨的蓝色亮点以及它周围美丽的粉色光辉,这里是恒星诞生的地方——超星团。那些“蓝宝石”就是由于星系“撞车”时引起星际气体压缩而形成的大量新生恒星,周围的粉红色光辉是恒星辐射的光将周围的氢原子区电离成的离子。

谁是肇事凶手

有人会感到奇怪,宇宙中天体之间的距离那么遥远,怎么也会发生这种“交通事故”?其实在宇宙中,导致交通事故的不是“司机”,而是无法抗拒的“万有引力”.

宇宙除了少数顽劣分子以外,大部分正常星系都呈现出比较规则的形状,比如带有旋臂的盘结构(就如同大风车)、有简单的椭球结构(就像橄榄球)。一旦星系间相互作用发生“交通事故”,星系的形状就会因为潮汐引力作用发生变化,呈现的形状多种多样:星系的物质构成的“桥”、长出“小尾巴”、变成“指环”、还可能拉出两根“天线”!宇宙中最知名的莫过于这个“天线星系”了,天文学家在地球上用望远镜发现这个星系(准确的说应该是两个星系)具有如同昆虫头部“复眼”以及“触角”的奇妙形态。现在美国航天局使用哈勃太空望远镜再次对这个“天线星系”的中心部分进行了拍摄,拍出的照片令人惊叹不已!

罪行累累银河系

反观我们所在的银河系,它也会遇到一些“交通事故”。天文学家研究发现银河系在以前很可能已经“罪行累累”啦!有种种迹象表明,在银河系内部的一些球状星团就可能是当年被银河系“吃掉”的矮椭球星系。银河系应该还没有发生大的“交通事故”,不过,如果银河系和另一个巨大的邻居——仙女大星系“撞车”合并的话,那时就会出现现在“天线星系”这个样子!

责任编辑 / 李磊 

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