微历史·怪谈


文章出自:中华遗产 2019年第02期 作者: 盛文强 

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清雍正版《古今图书集成》中的枭阳国人

年是一头怎样的怪兽?

猪年年关将近,又听到那个耳熟能详的故事,说古时有种叫做“年”的怪兽,它从山上来到村庄,能使人患上寒热之疾。对这种携带疠病的妖怪,人人闻之色变,然而这妖怪虽然凶恶,却也有弱点——最怕火中烧竹子时的爆响,于是人们便在它下山这天点燃竹子,把它惊走。后来燃烧的竹子里装进了硝,点燃后声响更大,就是现在的爆竹。

这个故事,有多种版本,但大同小异,都是把“年”比作怪兽,燃放爆竹将其惊走,谓之“过年”。但是,古代文献中并无“年兽”,所以这应是较为晚出的传说,在民国时期的报刊中才有出现。比如1939年12月31日《申报》中有一则《过年的传说》,开头便写道:

据说,在四千多年前的时候,世界上有一种动物,名叫年。这种动物很大,性喜冷,在每一年的终了,与第二年开始的那一夜,他就要出来吃人,所以,那时候的人,都是存有惧怕之人,并且没有一个方法来制阻他的活动。于是在这时,大家就把他当做一个关,就是现在所说的年关。又因为逃过了未被年吃掉的缘故,所以就把第二年的第一天,叫做新年。

此文并无提到故事的出处,只用了个模糊的“据说”,似乎是故事新编。民国报刊上的年兽故事,大略如此。而关于它,我们到底能追寻到什么呢?据南朝著作《荆楚岁时记》载:“正月一日,鸡鸣而起,先于庭前爆竹,以避山魈恶鬼。”所以“年”这种怪兽的原型,其实应该是山魈,或者说是一种山精。

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