羽毛恐龙
鸟类的大表哥


文章出自:博物 2014年第04期 作者: 江泓 

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鸟类是恐龙的后裔,许多恐龙身上有羽毛,这对今天的读者已经不算“新知”了。不过,随着恐龙研究的不断深入,恐龙与鸟类“一家亲”的相似程度,还在一次次惊掉科学家们的眼镜。
2009年定名的羽毛恐龙—近鸟龙(左页图),生活在侏罗纪,体长近34厘米,是一种体型很小的恐龙,全身披着与鸟类相似的片状羽毛。从今天南美丛林中的原始鸟类—麝雉(左图)身上,或许能大致推测出它的身姿。

谁跟鸟最亲?

早在19世纪中期,著名博物学家赫胥黎就发现,恐龙与鸟类的身体结构很像,并率先提出“鸟的祖先是恐龙”。这个观点轰动一时,但后来因证据不足被打入另册,鸟类起源也长期没有定论。直到20世纪90年代以来,形态像鸟、身披羽毛的恐龙化石大量发现,争论才尘埃落定。

在找到带羽毛的恐龙化石之前,科学家们其实早就发现,一些恐龙和鸟很相似。比如修长纤细的“似鸟龙”、敏捷凶猛的“伶盗龙”、顶着头冠的“窃蛋龙”……这些中小型恐龙确实有些像鸟,而且新研究表明它们很可能都有羽毛。但若看身体构造,它们就跟鸟类差别明显了。实际上,这几类生活在白垩纪的恐龙,在演化中是跟鸟类渐行渐远的!

目前科学家们认为,恐龙身上出现羽毛,要比鸟类的诞生早得多。到了侏罗纪时期,有一些带羽毛的小型食肉恐龙开始“不走寻常路”,而是飞向天空演化成了鸟类,跟其他恐龙的亲戚关系越来越远。而在后来的白垩纪恐龙中,哪怕是长出4个翅膀的小盗龙,也跟鸟类起源无关了。

要在恐龙中找出鸟类最亲密的“小伙伴”,只能回到龙鸟分野时的侏罗纪。目前能找到的最靠谱化石属于“擅攀鸟龙类”,它们只有麻雀到鸽子大小,是最小的恐龙,也是爬树高手。它们和鸟类的亲缘关系,甚至比和其他恐龙还要近。

责任编辑 / 董子凡 

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